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Los colegios irlandeses y los jefes gaélicos en la España del siglo XVII | Irish Colleges and Gaelic Chieftains in 17th Century Spain

Claustro del colegio irlandés en Salamanca, Colegio del Arzobispo Fonseca
Claustro del colegio irlandés en Salamanca, Colegio del Arzobispo Fonseca

Con la definitiva toma del país por los británicos tras la batalla de Kinsale en el año 1601, los jefes gaélicos se vieron forzados a huir de Irlanda para buscar asilo bajo la protección de las monarquías católicas europeas. La llegada de los jefes gaélicos a Bélgica, Italia y España ayudaron a fortalecer las relaciones entre Irlanda y los poderes europeos tras la culminación de la Guerra de los Nueve Años (1594-1603). Debido a la alianza forjada entre Irlanda y España durante esta guerra, los exiliados irlandeses en España pudieron disfrutar de la libertad religiosa a la vez que conservaban las tradiciones del catolicismo irlandés.

Sin duda alguna, el establecimiento de los colegios irlandeses sigue siendo el símbolo más importante del florecimiento del catolicismo irlandés durante esa época. El primer colegio irlandés, fundado en el año 1592 para formar a nuevos curas irlandeses, se convertiría en un gran centro de estudios teológicos en la ciudad universitaria de Salamanca. La ayuda financiera de la monarquía española y la fuerza de la tradición de los estudios teológicos, permitía a los curas irlandeses contribuir al tejido académico de la universidad, según nos demuestran Las cartas salmantinas, una colección de documentos del colegio irlandés de Salamanca que se encuentran hoy en los archivos de la Universidad de Maynooth. Las cartas salmantinas suponen el más claro ejemplo de la riqueza y la variedad de las obras  producidas por los curas irlandeses así como su deseo de ver florecer la cultura irlandesa a pesar de haber vivido durante largo tiempo en el exilio.

La Embajadora de Irlanda en España, Sile Maguire, visita la excavación de la Calle de la Constitución en Valladolid
La Embajadora de Irlanda en España, Sile Maguire, visita la excavación de la Calle de la Constitución en Valladolid

Además del ejemplo de los colegios irlandeses, el caso del líder rebelde ‘Red’ Hugh O’Donnell, quien dirigió la lucha irlandesa contra los británicos durante la Guerra de los Nueve Años, demuestra el respeto con el que la monarquía Española trataba a los jefes gaélicos y la situación de los irlandeses en la España de Felipe III. En mayo del año 2020, unos arquéologos de Valladolid empezaron a buscar los restos de ‘Red’ Hugh O’Donnell bajo una iglesia del centro de la ciudad. Según unos artículos publicados en El País y The Irish Times, Hugh O’Donnell fue ‘enterrado de la manera más solemne’ en el mismo edificio en el que se encuentran los restos de Cristóbal Colón. Este posible descubrimiento nos recuerda los fuertes lazos que todavía existen entre Irlanda y España y la historia común de la que aún nos queda mucho por rememorar. Tal y como nos demuestran los casos de ‘Red Hugh O’Donnell’ y los colegios irlandeses, la historia de los exiliados irlandeses se caracterizaba por el deseo de mantener sus tradiciones católicas y de buscar la solidaridad de la monarquía española. La llegada de los irlandeses a España y la unión de las dos tradiciones católicas supone el más claro ejemplo del florecimiento de una verdadera identidad irlandesa en el extranjero durante esta época histórica.

Entrevista de El Navegante a Carlos Burgos, Presidente de la Asociación Hispano-Irish y responsable de comunicación del proyecto los trabajos arqueológicos que buscan los restos de Red Hugh O’Donnell

Texto de Philip McGuinness


After the defeat of the Irish at the Battle of Kinsale in 1601, Ireland’s chieftains were forced to flee their country in search of protection at the hands of Europe’s Catholic monarchies. The arrival of Ireland’s chieftains to Belgium, Italy and Spain during the early decades of the 17th century helped directly in strengthening relations between Gaelic Ireland and the dominant European powers of the time after the end of the Nine Years’ War. Due to the alliance built up between Ireland and Spain during this war, Irish exiles in Spain found themselves free to enjoy their religious freedoms whilst conserving the traditions of Irish Catholicism.

Undoubtedly, the establishment of the so-called ‘Irish colleges’ remains the clearest symbol of the flourishing of Irish culture outside of Ireland during this period. The first Irish College, founded in Salamanca in 1592 to train new Irish clergymen, became an important centre of theological study in Spain’s oldest university. The financial aid of the Spanish monarchy coupled with the long tradition of theological study in Salamanca allowed Irish priests to contribute to the academic fabric of the university, as exemplified in “The Salamanca Letters”, a collection of documents written by Irish priests in Salamanca and which now resides in the University of Maynooth. These Salamanca Letters remain the most important example of the richness and variety of the works produced by Irish priests during this period and of their commitment to the flourishing of Irish Catholic traditions in Spain.

In addition to the example of the Irish colleges, the case of the Irish rebel leader, ‘Red’ Hugh O’Donnell, who directed the ‘Nine Years’ War’ against the British Crown, demonstrates the respect with which the Irish were treated by the monarchy and their status under Philip III (1598-1621). In May of this year, archaeologists working in the city of Valladolid in north-west Spain uncovered the remains of Hugh O’Donnell underneath a church in the centre of the city. According to El País and The Irish Times, Hugh O’Donnell was buried in the ‘most solemn manner possible for the period’ in the same church where Christopher Columbus’ remains reside. The discovery of O’Donnell’s remains serve as a reminder of the enduring strength of relations between Ireland and Spain and of our shared history, of which there remains much to be uncovered.

As the cases of Hugh O’Donnell and the Irish colleges reveal, the story of Irish exiles in early 17th century Spain is characterised by a desire to preserve the traditions of Irish Catholicism whilst seeking out the solidarity and protection of the Spanish monarchy. The arrival of Irish exiles to Spain and the union of two Catholic traditions has endured as the clearest example of the flourishing of a true Irish identity in Europe during the Early Modern period.

Text by Philip McGuinness

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