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Los irlandeses y la guerra civil española | The Irish and the Spanish Civil War

Bandera de la brigada pro-republicana irlandesa Connolly’s Column
Bandera de la brigada pro-republicana irlandesa Connolly’s Column. Fuente: History Ireland

La guerra civil española (1936-1939) ha sido uno de los conflictos más estudiados del siglo XX, sobre el que se han realizado muchas investigaciones, tanto por parte de los historiadores españoles como de los extranjeros. La historia de la participación extranjera en la guerra civil sigue atrayendo la atención de los investigadores debido a su influencia sobre el resultado final y a cómo la guerra parecía prefigurar el conflicto ideológico entre el fascismo y el comunismo que marcaba la Segunda Guerra Mundial. Mientras que la sociedad irlandesa no estaba políticamente polarizada como sí ocurría en otros países europeos, la participación irlandesa nos ayuda a percibir claramente lo conscientes que eran del panorama político europeo y qué opinaban sobre la polarización ideológica durante la época de entreguerras.

En el contexto de la alianza entre el estado y la iglesia católica, consagrada a través de la Constitución irlandesa del año 1937, los irlandeses se solidarizaban mayoritariamente con los franquistas en su cruzada por defender el “espíritu católico español”. Debido a la ausencia de una verdadera fuerza izquierdista en la Irlanda de los años treinta, el apoyo a los franquistas tenía mucho que ver con la compartida identidad católica entre los dos países así como el deseo de una mayoría de irlandeses de lograr conservar los vínculos religiosos que todavía caracetizaban las relaciones hispanoirlandesas durante esa época.

Con la consolidación de la polarización ideológica de los años treinta y la persecución de los religiosos católicos por parte de ciertas facciones de la banda republicana, la iglesia católica irlandesa se posicionaba cada vez más a favor de la sublevación franquista y empezaba a concienciar a los irlandeses sobre la necesidad de enfrentarse junto a los españoles contra lo que consideraban como la amenaza del ateísmo. Como consecuencia de este retrato de la guerra visto como un enfrentamiento entre la estabilidad social del sistema católico y el desorden de una futura sociedad comunista, empezaron a establecerse en Irlanda frentes militares católicos que se comprometían a marcharse a España para unirse a la “cruzada” franquista. La más conocida, La Brigada Irlandesa, tenía como objetivo convertirse en una fuerza política y ayudar a garantizar la hegemonía católica frente a las amenazas del liberalismo y el comunismo.

Tal y como ha señalado el historiador Fearghal McGarry, a medida que avanzaba la guerra, la brigada se desilusionaba cada vez más debido a su participación restringida dentro del esfuerzo militar franquista y a la retirada de apoyos por parte de la iglesia católica irlandesa tras el bombardeo de Guernica, realizado por la alianza franquista. A pesar de no haber tenido nunca el apoyo de una mayoría de irlandeses, la participación de la Brigada Irlandesa nos recuerda el clima de polarización ideológica que azotaba a todo el continente europeo así como la crisis existencial a la que se enfrentaba la iglesia católica frente a la propagación de las ideologías liberales o izquierdistas.

Mientras que la participación de la Brigada Irlandesa permanece bien arraigada dentro de la conciencia pública, la historia de los voluntarios irlandeses izquierdistas sigue exigiendo un reconocimiento más profundo. Tras haber participado en los movimientos sindicalistas durante la época anterior a la independencia irlandesa, estos voluntarios se veían obligados a unirse a las Brigadas Internacionales para defender las ideologías comunista y socialista. Debido a su participación en casi todas las expediciones militares de las fuerzas republicanas, la historia de estos voluntarios izquierdistas nos puede contar mucho sobre cómo vivieron los irlandeses la guerra y su compromiso hacia sus respectivas ideologías políticas. A pesar de que todavía nos queda bastante por conocer sobre cómo contribuyeron al esfuerzo militar republicano a lo largo de toda la guerra civil española, debemos mantener vivas las experiencias de estos irlandeses dentro del contexto de las relaciones hispanoirlandesas.

Además de permitirnos entender mejor este capítulo oscuro de la historia española, las historias de estos voluntarios nos pueden recordar lo conscientes que eran los irlandeses de las ideologías extremistas y cómo la polarización logró infiltrarse dentro del panorama político irlandés. Mientras vamos ahondando en las historias de los irlandeses que luchaban por el fascismo o por el comunismo, no podemos eludir nuestra responsabilidad de estudiar sus vidas y empezar a concienciar al público sobre la participación irlandesa y cómo percibían los irlandeses la guerra civil española.

Texto de Philip McGuinness


The Irish and the Spanish Civil War

Soldados de la Brigada Irlandesa en una casa rural española en 1937. Fuente: History Ireland
Soldados de la Brigada Irlandesa en una casa rural española en 1937. Fuente: History Ireland

The Spanish Civil War (1936-39) remains one of the most studied conflicts of the 20th century, attracting numerous studies on the part of both Spanish and foreign historians. The story of foreign intervention in the Civil War continues to attract the attention of very many historians, such was its influence over the outcome of the war and how this conflict seems to foreshadow the ideological division between fascism and communism that would define the Second World War. Whilst Irish society was never as politically polarised as many of its European neighbours during this period, Irish participation in the Spanish Civil War serves to demonstrate how aware Irish people were of the ideological divisions of the 1930s and how Ireland viewed this ongoing ideological polarisation throughout the inter-war period.

In the context of a new alliance between Church and State, embodied in the Irish Constitution of 1937, the majority of the Irish population sided strongly with Franco and his ‘crusade’ to protect ‘Spain’s Catholic spirit’. Due to the absence of a leftist tradition in Ireland during this period, the strength of this support for Franco’s insurrection owed much to the perception of a shared Catholic identity between the two counties and the desire of a majority of Irish people to maintain these close religious bonds that still characterised the relationship between Ireland and Spain into the 20th century.

With the consolidation of political polarisation and the ensuing persecution of the Spanish clergy on the part of certain factions within Spanish Republicanism, the Irish Catholic Church sided ever more closely with the Francoist uprising and began to preach to their congregations regarding the need for Irish people to confront the threat of atheism together with their Spanish brethren. Having portrayed the Spanish Civil War as a direct confrontation between the stability of the Catholic social order and the disorder brought about by a future Communist regime, Ireland quickly saw the establishment of military organisations committed to supporting Franco’s uprising, among them the ‘Irish Brigade’ led by the ex-politician, Eoin O’Duffy. In their religious fervour, the ‘Irish Brigade’ strived to become a veritable Irish political force through its commitment to restoring Spain to Catholic hegemony.

According to the historian, Fearghal McGarry, the ‘Irish Brigade’ became gradually disillusioned during their time with Franco’s forces due to their restricted role in military operations and their realisation that the Irish Catholic Church had begun to distance themselves from Franco following the bombing of the Basque town of Guernica in 1937. In this sense, despite never having had the support of a majority of Irish people, the participation of the ‘Irish Brigade’ serve to remind us of the climate of political polarisation that afflicted Europe during this period and the preoccupation of the Catholic Church with the rise of communism and socialism in Europe.

While the story of the participation of the ‘Irish Brigade’ remains embedded in the Irish public consciousness, the lives of Ireland’s leftist volunteers during the Spanish Civil War continues to demand a deeper acknowledgment on the part of the Irish public. Having been members of Ireland’s leftist movements, particularly during the period prior to Irish Independence, many of these men felt compelled to join the so-called ‘International Brigades’ to defend their causes of socialism or communism. Due to their participation in almost all Republican military expeditions of the Spanish Civil War, our study of the lives of these Irish volunteers allow a clearer picture of the Irish experience of the War and how committed they were to their different political causes. In the absence of an identifiable historical memory of Irish participation in the Spanish Civil War, we ought to strive to keep the experiences of these volunteers alive in the context of Irish-Spanish relations of the 20th century.

In addition to helping us better understand this dark chapter of Spanish history, the stories of these Irish volunteers also demonstrate how aware Ireland was of the Spanish Civil War and how extremist beliefs affected Ireland during this period. Whilst we continue exploring the lives of these Irish volunteers, we shouldn’t forget our responsibility to study their lives and to educate ourselves as to what these stories tell us of the social and political landscape of the initial decades of the Irish Republic.

Text by Philip McGuinness

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